C’est le 19 septembre 1982, dans une discussion ayant dérivé sur le problème que posent les blagues sur ordinateur, difficiles à discerner du fait de l’absence d’un sourire ou du ton de la voix.
Pour les reconnaître, Fahlman a alors proposé le désormais célèbre « :-) » à ses collègues, précisant qu’il faut le lire en penchant la tête sur la gauche pour y voir un sourire. Si à l’inverser, le message est assez sérieux, cela peut-être signifié par un « :-( ».

Rapidement, beaucoup de dérivés sont apparus, dont certains plus loufoques que d’autres et qui n’ont pas survécu jusqu’à notre époque. On notera par exemple « < :-) », qui notifie une question ou une remarque idiote, ou encore « ;-) » pour signifier un clin d’oeil.
Le symbole est rapidement sorti de l’université pour se répandre ailleurs, et est devenu aujourd’hui un véritable symbole d’Internet, utilisé dans le monde entier.


Source : Infos du net
En savoir plus : Smiley sur Wikipédia ou, en bon français, Émoticône